Vedení klubu se už před zápasem nechalo slyšet, že slavnostní ceremoniál, na jehož konci bude vyřazeno číslo 23 ze sady dresů, bude opravdu ve velkém stylu. Na svých internetových stránkách klub nabádal své fanoušky, aby na zápas dorazili hodinu a půl před úvodním vhazováním. Sedmdesát pět minut před utkáním totiž začala show, která je věnovaná jen málokomu.

Moderátor celého večera Alan Roach nejprve přivítal všechny příchozí do Pepsi Center. „Šestý dres dnes vystoupá pod strop tohoto stadionu. Jeden jediný hráč z již oceněných odehrál všechny zápasy v NHL za Colorado a byl to právě Milan Hejduk,“ pravil Alan Roach, který vedle samotného hlavního hrdiny přivítal také generálního manažera týmu Joea Sakica a rodinu české legendy.

Gabriel Landeskog, současný kapitán, pak příchozímu Hejdukovi pogratuloval jako první. Symbolický moment hned na úvod. Byl to právě Landeskog, který ve svých devatenácti letech převzal po Milanu Hejdukovi kapitánské céčko, a stal se tak v té době nejmladším kapitánem v historii NHL.

Joe Sakic poté zavzpomínal na začátky českého forvarda u Avalanche. „Bylo úžasné sledovat, jak do každého zápasu jde s neopakovatelným nasazením a zaujetím,“ řekl a podotkl, že měl obrovské štěstí, že mohl hrát s tak úžasným hokejistou. 

Na ledovou plochu Pepsi Center poté přinesli Peter Forsberg a Alex Tanguay Stanley Cup, který v roce 2001 spolu s Hejdukem vybojovali. 

Následně za řečnický pult vstoupil samotný hrdina okamžiku, který poděkoval svým rodičům a manželce. „Bez podpory rodiny bych hokej nikdy nehrál. Manželce musím poděkovat za porozumění na mé nesnadné cestě hokejovým životem. Její péče po zápasech byla parádní,“ řekl Hejduk, jehož číslo uzavřelo kompletní lajnu u stropu denverského stadionu. 

Jeho třiadvacítka se nyní bude vyjímat po boku brankáře Patricka Roye (33), obránců Adama Footea (52) a Raye Bourquea (77) a útočníků Petera Forsberga (21) a Joea Sakica (19). Solidní společnost, že? „Chci jim moc poděkovat. Strávil jsem v Coloradu krásných čtrnáct sezon, užil jsem si každý zápas a třetinu. Oni mi ukázali cestu k úspěchu a bylo mi ctí s nimi hrát v jednom týmu,” děkoval ostatním legendám.

Rodák z Ústí nad Labem vzpomenul také na trenéra Ivana Hlinku, pod jehož vedením slavil další velké vítězství své kariéry na olympijských hrách v Naganu. Právě tento turnaj mu podle jeho slov pomohl k cestě do zámoří, kde se vyprofiloval v jednoho z nejúspěšnějších Čechů v dějinách.

Kromě zmíněného Stanley Cupu se radoval také z individuálních trofejí. V roce 2003 byl nejlepší ve statistice plus/minus, ale hlavně získal s padesáti brankami Maurice Richard Trophy pro nejlepšího střelce ligy. V NHL odehrál v základní části 1020 zápasů, nastřílel 375 a celkově nastřádal 805 bodů. V playoff pak přidal 112 utkání, v nichž si připsal 76 bodů (34+42). 

V reprezentaci slavil zlato na OH v Naganu a bronzovou medaili z MS ve stejném roce a také z OH v Turíně v roce 2006. Během výluky v sezoně 2004/05 se stal extraligovým šampionem v dresu Pardubic.

Po Hejdukovi a Haškovi se již brzy dostane podobné pocty dalšímu českému hokejistovi. Šestadvacítka Patrika Eliáše bude vyřazena v New Jersey 24. února.